vrijdag 23 februari 2018

Voormalig topman Save The Children stapt op bij Unicef na terugkerende klacht over seksuele intimidatie


De vroegere topman van Save The Children vertrekt bij Unicef vanwege beschuldigingen over seksuele intimidatie in zijn tijd bij de Britse hulporganisatie. Justin Forsyth, plaatsvervangend directeur van Unicef, besloot donderdag ontslag te nemen nadat bekend was geworden dat drie vrouwen hem bij Save The Children hadden beschuldigd van ongepast gedrag.
Het aftreden van de Brit, na een decennialange carrière in de internationale hulpverlening, komt na weken van negatieve publiciteit over het wangedrag van hoge medewerkers van de hulporganisatie Oxfam in Haïti. 

Zij huurden onder meer prostituees in toen ze na de aardbeving van 2010 hulp aan de bevolking moesten geven. Het vertrek van Forsyth laat zien hoe hulporganisaties, na de Oxfam-rel, er alles aan doen om te voorkomen dat ze worden meegezogen in de stroom van negatieve berichtgeving over hulporganisaties die in de fout gaan. 

Oxfam wordt al weken geplaagd door opzeggingen van leden. Ook besloten de Britse regering en de EU hun financiële steun nog eens tegen het licht te houden. Haïti besloot donderdag de vergunning van Oxfam om in het land te werken zelfs tijdelijk in te trekken. De minister van Planning, Aviol Fleurant, dreigde Oxfam zelfs het land uit te zetten als een onderzoek uitwijst dat medewerkers misdaden hebben begaan. 'Wij zullen Oxfam dan persona non grata verklaren', aldus de minister.

Forsyth zei dat hij met zijn terugtreden wilde voorkomen dat nu ook Unicef en Save The Children beschadigd worden door een affaire. Hij werkte sinds 2016 voor Unicef, de kinderorganisatie van de VN. Daarvoor was hij jarenlang topman bij Save The Children. Forsyths gedrag werd in 2011 en 2015 onderzocht nadat drie vrouwelijke collega's hem hadden beschuldigd van seksuele intimidatie. Hij zou toen seksueel getinte berichten naar hen hebben gestuurd.

Welgemeende excuses

Na een onderzoek bood hij tegenover de vrouwen zijn excuses aan. Hij trok zich echter niet terug. Daarna slaagde Forsyth erin de topbaan bij Unicef te krijgen. 'Ik wil duidelijk maken dat ik niet vertrek bij Unicef vanwege de fouten die ik heb gemaakt bij Save The Children', aldus de opgestapte Unicef-directeur in een verklaring op Twitter.

Forsyth: 'Zij werden vele jaren geleden op de juiste wijze afgehandeld. Ik heb toen onvoorwaardelijk mijn welgemeende excuses aangeboden tegenover de betrokken personen. En ik doe dat nu opnieuw. Een deel van de publiciteit hierover is bedoeld om schade toe te brengen aan hetgeen waar wij in geloven en de noodzaak van hulpverlening. Ik treed af vanwege het gevaar dat zowel Unicef als Save The Children beschadigd raken. Ik kan dat niet laten gebeuren.'

Forsyth benadrukte dat hij dertig jaar van zijn leven had toegewijd aan het bestrijden van armoede en onrecht, van Zuid-Afrika tot Syrië. De Brit was voor zijn tijd bij Save The Children speciaal adviseur van twee premiers, Tony Blair en Gordon Brown. Ook werkte hij bij Oxfam. 'Wij faalden soms, maar ik voel mij bevoorrecht dat ik de kans kreeg om miljoenen kinderen te helpen', aldus Forsyth.

Misstanden

Minister Kaag van Ontwikkelingssamenwerking zei vrijdag bang te zijn dat in de komende weken nog meer misstanden bij internationale hulporganisaties naar buiten zullen komen. 'Ik vrees dat we nog veel meer van dit soort dingen zullen horen', aldus de minister in een interview met het Algemeen Dagblad over de beschuldigingen van seksueel wangedrag.